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식품소재·바이오플라스틱 원료, 메탄에서 얻는다

메탄자화균 개량을 통해 라이신과 카다베린 생합성

식품소재·바이오플라스틱 원료, 메탄에서 얻는다
메탄자화균 TEM 이미지 및 메탄자화균의 가스 발효 공정


[산업일보]
메탄은 이산화탄소와 함께 온실가스의 주요성분으로 꼽힌다. 양적으로는 이산화탄소가 우위에 있으나, 미국 환경보호청(EPA)에 따르면 20년 단위로 평가한 지구온난화지수 기준으로 메탄이 이산화탄소보다 온난화 효과가 84배 이상 강력하다.

최근 메탄의 생물학적 전환에 관한 연구가 활발한 가운데 메탄을 탄소원 및 에너지원으로 사용하는 메탄자화균이 주목받는다. 메탄자화균은 상온·상압의 조건에서 메탄을 알코올, 유기산, 올레핀 및 바이오폴리머 등의 고부가가치 산물로 대사한다.

한국연구재단은 이은열 교수(경희대학교 화학공학과) 연구팀이 메탄에서 고부가가치 화학제품을 생합성하는 전략을 제시하고 해당 전략을 기반으로 메탄 유래 식품소재와 바이오플라스틱 원료를 생산하는 기술을 개발했다고 밝혔다.

연구팀은 메탄자화균 관련된 연구동향을 분석하고, 메탄자화균의 메탄 및 메탄올 대사, 메탄자화균에 사용된 시스템 생물학 및 합성생물학 접근법, 대사공학적 개량을 통한 메탄자화균의 화학물질 및 바이오 연료 생산을 위한 연구전략을 제시했다.

연구팀은 이러한 전략을 토대로 메탄과 이산화탄소를 동시에 동화할 수 있는 유형 II 메탄자화균의 개량에 성공했다. 또 개량된 메탄자화균을 가스 발효해 식품 및 사료 소재인 라이신※과 바이오 나일론의 원료인 카다베린을 생합성할 수 있었다.

탁월한 내열성과 기계적 강도 덕분에 다양한 산업분야에서 활용 되는 나일론은 대부분 석유에서 생산된다. 보다 지속가능한 바이오 나일론 생산이 요구되는 가운데 석유 유래 나일론과 유사한 나일론을 만들 수 있는 원료인 카다베린을 온실가스로 부터 얻을 수 있는 실마리를 찾은 것이다.

온실가스이기도 하지만, 천연가스, 셰일가스, 바이오가스의 주성분으로 경제적인 탄소자원인 메탄을 환경친화적으로 활용할 수 있다면 기후변화대응 측면에서도 의미가 있을 것으로 기대된다.

연구팀은 “기존 라이신 생산 공정은 식량자원인 포도당을 탄소원으로 사용한다. 본 기술은 가격이 낮은 폐가스자원인 메탄을 사용하는 기술이며, 온실가스인 메탄을 고부가가치 물질로 전환해 제거함으로써 기후변화 대응에 기여할 수 있을 것으로 기대한다”며, “저가의 천연가스, 셰일가스, 바이오가스 또는 온실가스인 메탄을 이용한 바이오나일론 제조에 사용되는 모노머의 생산은 기존 석유 화학 기반의 나일론 산업의 지속가능한 대안으로 고려될 수 있다”고 밝혔다.
김진성 기자 weekendk@kidd.co.kr

안녕하세요~산업1부 김진성 기자입니다. 스마트공장을 포함한 우리나라 제조업 혁신 3.0을 관심깊게 살펴보고 있으며, 그 외 각종 기계분야와 전시회 산업 등에도 한 번씩 곁눈질하고 있습니다.

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